La langue espagnole peut détenir la clé d’un mystérieux mystère de la santé

Début décembre 2021, je consultais un kinésithérapeute pour une blessure à l’épaule. Lors d’une de mes visites, le thérapeute alternait entre moi et un autre patient sur un lit adjacent, qui avait subi une arthroplastie du genou.

Pendant que le thérapeute travaillait sur la jambe de l’autre patient, l’étirant et pliant le genou, j’écoutais leur conversation.

Le patient souffrait, anxieux de terminer la partie la plus difficile de la thérapie. Le thérapeute l’encourageait à continuer à travailler.

À un moment donné, le patient a exprimé le désir d’arrêter. Le thérapeute a répondu “Te queda una semanita más.” Cela se traduit par “Il vous reste une petite semaine”. Le patient a accepté de continuer.

En ajoutant le suffixe « ita » au mot « semana » – ou semaine – le thérapeute a offert au patient une perspective sur la durée de la thérapie qui restait d’une manière qui semblait plus courte, même s’il s’agissait encore d’une semaine complète.

Cette capacité à minimiser ou exagérer une situation en ajoutant simplement un suffixe est une caractéristique de la langue espagnole qui pourrait contribuer à une résilience frappante en matière de santé que les chercheurs ont documentée dans les populations hispaniques aux États-Unis, appelée le « paradoxe hispanique ».

En tant que psychologue quantitative hispanique, je suis impliquée dans la recherche sur le stress et la santé cardiovasculaire à l’Université de Miami depuis 1988. Plus récemment, j’ai rejoint l’étude sur la santé communautaire hispanique/l’étude des Latinos en tant qu’investigatrice.

Cette étude observationnelle de plus de 16 000 adultes documente la santé des Hispaniques de divers horizons dans quatre communautés urbaines aux États-Unis

Démêler le paradoxe hispanique

Il y a environ 30 ans, des chercheurs ont rapporté que les Hispaniques aux États-Unis vivaient plus longtemps et avaient des taux de maladies cardiaques inférieurs à ceux de leurs homologues blancs non hispaniques.

Et ce malgré une forte prévalence de facteurs de risque de maladie cardiaque, tels que l’obésité et le diabète, et le stress causé par la discrimination et les bas salaires.

Les maladies cardiaques ont tué 696 962 personnes aux États-Unis l’année dernière. Les causes impliquent des interactions entre la génétique et des facteurs environnementaux tels que le tabagisme, la sédentarité et une alimentation riche en graisses. Ces comportements contribuent aux maladies cardiaques et aux accidents vasculaires cérébraux.

Le stress contribue également aux maladies cardiaques.

La façon dont les gens réagissent à ce stress est également importante. La mesure dans laquelle notre langage facilite la façon dont nous traitons nos émotions en réponse au stress peut donc être importante dans les maladies cardiaques.

Pour cette raison, la langue espagnole peut offrir un avantage. Ayant vécu une vie bilingue, je crois que c’est vrai.

Ce paradoxe apparent entre le risque pour la santé plus élevé des Hispaniques et le taux global de maladies cardiaques plus faible a été appelé le paradoxe hispanique. Avant la pandémie de COVID-19, les Hispaniques vivaient en moyenne trois ans de plus que leurs homologues blancs, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

La cause de cette résilience est un sujet d’intérêt pour les chercheurs depuis des décennies. Ils ont proposé des explications allant du biais statistique à la consommation de haricots aux valeurs culturelles telles que le «familismo», la notion selon laquelle la culture hispanique place la famille au-dessus de l’individu.

Les liens familiaux ne suffisent pas à expliquer le paradoxe hispanique

J’ai été intrigué par ce phénomène lorsque j’ai rejoint l’étude sur la santé de la communauté hispanique en 2008. Ma première tentative pour trouver une explication au paradoxe hispanique m’a amené à rechercher si l’unité familiale pouvait offrir une certaine protection contre le stress précoce.

Dans ce travail, j’ai estimé la prévalence des expériences négatives de l’enfance chez les Hispaniques aux États-Unis. Si la famille était une source de résilience, je m’attendais à trouver de faibles taux d’expériences d’abus, de négligence ou de dysfonctionnement familial.

Mais à ma grande surprise, la prévalence de ces événements indésirables était en fait assez élevée dans ces populations. En fait, 77 % de la population cible ont déclaré avoir subi au moins un événement indésirable pendant l’enfance, et environ 29 % ont déclaré en avoir subi quatre ou plus avant l’âge de 18 ans.

Cela m’a amené à réaliser que la source de la résilience vue dans le paradoxe hispanique ne venait pas nécessairement du filet de sécurité de la famille.

Explorer comment la culture pourrait contribuer

J’ai ensuite tourné mon attention vers d’autres ressources culturelles telles que le soutien social et l’optimisme, des facteurs qui peuvent amortir l’impact du stress.

La culture hispanique est-elle plus optimiste que la culture américaine ? Avoir une vision optimiste peut aider les gens à penser que le stress est temporaire et gérable. L’optimisme peut faire sentir à une personne qu’elle peut faire face au stress.

Je suis tombé sur un article sur la positivité du langage humain. Les chercheurs avaient développé un “index heureux” qu’ils appliquaient pour mesurer le nombre de mots positifs dans une variété de sources de plusieurs langues différentes. Ils ont analysé des livres, des journaux, des paroles de musique et des tweets, par exemple.

Une figure dans l’article montre la distribution de l’indice heureux entre les sources et les langues. Le résultat était saisissant. Les sources avec les cotes d’indice heureux les plus élevées étaient celles en espagnol !

Une fois que j’ai identifié la langue espagnole comme point central, les pièces ont commencé à se mettre en place. Je me suis appuyé sur des analyses linguistiques pour examiner le rôle du langage dans l’émotion. Une théorie actuelle de l’émotion décrit comment les gens ont besoin du langage pour que leur cerveau construise des émotions.

La recherche montre que les émotions influencent la façon dont la tension artérielle et la fréquence cardiaque réagissent au stress et se remettent de celui-ci. Et nos réactions et notre récupération après le stress jouent un rôle central dans le développement des maladies cardiaques.

En d’autres termes, le lexique émotionnel riche et positif de la langue espagnole peut non seulement influencer la culture au fil du temps, mais aussi influencer notre réaction émotionnelle au stress.

L’apport des verbes

Cependant, ce ne sont peut-être pas seulement les mots positifs qui contribuent à une meilleure santé cardiovasculaire dans les populations hispaniques. Il existe d’autres caractéristiques de la langue qui facilitent l’expression émotionnelle.

Prenons, par exemple, les deux formes du verbe « être ». En anglais, nous “sommes” simplement. Mais en espagnol, on peut être d’une certaine façon temporairement – ​​« estar » – ou plus définitivement, « ser ». Cela est pratique lorsque l’on considère des situations négatives.

En anglais, je pourrais être en surpoids. En espagnol, je peux être en surpoids permanent, ce qui se traduit par “ser gorda”, ou je peux être temporairement en surpoids, ou “estar gorda”. Ce dernier est transitoire et entretient la possibilité de changement, ce qui peut lui-même encourager la motivation au changement.

L’espagnol est une langue romane qui utilise la forme subjonctive des verbes. Le subjonctif exprime des situations hypothétiques, des souhaits et des possibilités.

Prenons par exemple le « réalisme magique » de l’auteur colombien Gabriel García Márquez. Son utilisation du subjonctif a facilité la possibilité de réalités alternatives.

La capacité de la langue espagnole à minimiser et à exagérer par le simple ajout d’un suffixe augmente également la gamme des émotions et des perceptions. C’est ainsi que le thérapeute de l’exemple a aidé son patient à persévérer dans une phase difficile de la thérapie.

Alors que l’anglais est la langue de la science – précise et succincte – mon intuition est que la nature fleurie de l’espagnol contribue à une culture qui soutient l’expression émotionnelle.

Ce faisant, il peut aider ses locuteurs à gérer les réponses au stress.

Maria Magdalena Llabre, professeur de psychologie, Université de Miami.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

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