Austin Ambassador 2.0 HLS | la pilule courageuse

Nous vivons une époque étrange. Il n’y a pas si longtemps, une voiture comme la Brave Pill de cette semaine aurait facilement pu être achetée pour un dixième de son prix demandé de 5 995£. Parfois juste un centième. Je l’ai vu arriver. En tant qu’étudiant pauvre dans les années 1990, il assistait régulièrement à une vente aux enchères de voitures dans le nord de Manchester, où les concessionnaires locaux avaient l’habitude de jeter des voitures inattendues. C’était une solution bon marché, tant que vous gardiez les mains dans vos poches, même si j’ai une fois enfreint cette règle et que j’ai fini par posséder une Ford Capri. Mais la voiture la moins chère que j’ai vue boiter à travers le ring était une Austin Ambassador vintage similaire à notre Pill, bien que dans les spécifications de base de 1,7 L, dans un état abîmé et finie dans une teinte profondément peu attrayante de ce qui semblait être le British Rail Blue.

C’était le moment avant que les valeurs de rebut ne deviennent négatives, donc même le coup le plus méchant obtiendrait encore quelques centaines de livres s’il lui restait plus d’un mois d’ITV. Mais pas cet ambassadeur, qui, bien qu’il ait toujours un billet (c’était l’une des rares règles de la vente aux enchères), n’a attiré aucun intérêt alors qu’il était assis là dans un nuage de fumée d’échappement. Le commissaire-priseur était un personnage bruyant qui haranguait souvent le public lorsqu’il n’était pas assez enthousiaste à propos de ses marchandises défraîchies, mais avec l’Austin, il en fut bientôt réduit à plaider : il était clair qu’il devait le vendre. Quand il n’y a pas eu d’intérêt sur 100 £, puis 50 £, il a renversé la vapeur : “D’accord, qu’est-ce que vous me donnerez pour ça ?” Un billet de cinq ! quelqu’un a crié et le marteau est tombé. Même si son nouveau propriétaire l’avait emmenée directement dans une casse et l’avait pesée, il aurait fait un profit.

Près de trois décennies plus tard, les choses ont changé, le plus évidemment parce que l’ange de la mort a été occupé avec sa machine à cube de voiture. How Many Left estime qu’il ne reste plus que 16 ambassadeurs en route, dont 68 au SORN. Contre une production totale de 43 427, cela représente un taux de survie de seulement 0,2 %. Ce qui explique en partie le prix demandé pour celui-ci : le genre de nu-classique où l’on pouvait aller au Festival of the Unexceptional avec de bonnes chances d’empocher une rosette.

Bien sûr, c’est une voiture terrible. Normalement, j’essaie de ne pas être trop grossier avec l’une de nos pilules car la plupart d’entre elles reçoivent des attaques sauvages dans les commentaires. Mais je ne peux pas rester en dehors de celui-ci, ayant connu plusieurs exemples et sa suspension causant des nausées quand j’étais enfant. Cependant, la survie même de celui-ci, qui semble vraiment aussi bon que jamais, lui a donné l’attrait de quelque chose d’extrêmement rare. Et cela en a également fait un document historique précieux pour montrer à quel point les choses étaient devenues désespérées pour British Leyland au début des années 1980.

Il est impossible de raconter l’histoire de l’Ambassador sans tenir compte de la voiture à laquelle elle était étroitement liée, la « ADO71 » qui a été vendue en différentes versions par Austin, Morris et Wolseley mais qui est plus connue sous le nom d’Austin Princess. Celle-ci avait été lancée en 1975 en grande pompe et prévoyait qu’elle rivaliserait bientôt avec la Ford Cortina pour les volumes de ventes. Il comportait une suspension Hydragas, une traction avant (toujours une première dans le segment) et une forme en coin qui convenait assez bien à l’époque. (Par coïncidence, il avait été développé à l’origine sous le nom de modèle “Diablo”).

D’autre part, la princesse était lente, même la version six cylindres haut de gamme de 2,2 litres prenant 13,5 secondes pour atteindre 60 mph. Il a également souffert des problèmes de qualité communs aux usines touchées par les grèves de BL. Les ventes sont rapidement tombées bien en deçà des prévisions. L’autre problème avec les princesses était que, même si elle ressemblait à une berline, il s’agissait en fait d’une berline avec une lunette arrière fixe. Alors que les écoutilles devenaient de plus en plus populaires, ce manque de praticité a été blâmé pour une partie de l’échec, alors la décision a été prise de faire une version à hayon avec un lifting majeur.

Le problème était que l’entreprise était au bord de la faillite, donc tout a été fait avec un budget de 29 millions de livres sterling qui était serré même selon les normes du début des années 1980. En plus de son hayon pleine hauteur, la nouvelle voiture a reçu une carrosserie restylée avec des vitres latérales supplémentaires à l’arrière, ce qui signifie que seuls les couvercles de porte avant ont été repris de la Princess. De nombreuses autres révisions l’ont en fait rendue moins bonne que la voiture qu’elle a remplacée, avec des garnitures intérieures haut de gamme, des sièges moins chers et moins favorables et des lumières partagées avec la Morris Ital. Le nouveau nom de l’ambassadeur était la chose la plus élégante.

La réaction critique n’a été que tiède et les volumes de ventes ont été bien en deçà des prévisions désastreuses de BL. L’Ambassador s’est lancé dans un monde où les acheteurs pouvaient choisir parmi un nombre toujours croissant de nouvelles berlines intelligentes, et peu pouvaient être attirés par quelque chose d’aussi bon marché et rebutant : il n’avait même pas de boîte de vitesses à cinq rapports, même si Austin l’avait déjà proposé avec le Maxi et même l’Allegro moins cher. C’était un Ambassador qui ne gâtait définitivement personne, et BL n’a même pas pris la peine d’exporter une version à conduite à gauche. En comparaison, le successeur de Montego qui a suivi ressemblait à une fusée de l’ère spatiale.

Mais si vous devez avoir un ambassadeur, par masochisme, par folie ou par addiction au kitsch automobile farfelu, alors notre Pill est un bon cas en soi. Pas exactement haut de gamme, il y avait une version Vanden Plas dessus, mais en tant que 2.0 HLS, il se trouve près du sommet de l’arbre. Cela signifiait qu’il avait, roulement de tambour s’il vous plaît, des vitres avant électriques. Alors que des marques BL plus sophistiquées comme Jaguar et Rover proposaient des vitres électriques depuis des années, l’Ambassador a été la première Austin à les proposer. Il a également une direction assistée, une garniture en velours et une horloge numérique qui semble avoir été martelée dans le tableau de bord. (Ce qui, étant donné qu’il a été construit à Cowley, est possible.) Étrangement, il n’a pas de compte-tours, comme aucun Ambassador n’en avait. Ce qui n’est pas vraiment un problème étant donné la préférence de n’importe quelle série O pour grogner plutôt que chanter ; de mémoire des versions ultérieures, il était vraiment difficile de les persuader d’aller au-dessus de 5 000 tr/min.

Le concessionnaire qui vend notre Pill prétend qu’il a le moteur de 100 ch, ce qui en ferait un modèle à deux carburateurs. Cependant, les images sous le capot montrent qu’il ne porte qu’un seul SU, suggérant qu’il s’agit en fait de la version 90 ch légèrement moins puissante ; il est peu probable que cela fasse une grande différence sur les performances globales. La voiture a été soit conservée dans un état de distorsion temporelle tout au long de ses 48 000 miles, soit restaurée avec amour, arborant ce qui ressemble à des décalcomanies Austin Rover d’origine et une batterie Unipart d’origine sous le capot.

Puisqu’il s’est déjà avéré impossible à tuer depuis près de 40 ans, la partie la plus courageuse de la vie avec un ambassadeur sera la volonté d’être vu en lui. Le plus grand risque pour tout produit BL de cette époque est probablement la corrosion et la difficulté à remplacer les pièces les plus rares, mais l’historique du contrôle technique de notre pilule révèle qu’il a été adopté sans problème en mars et qu’il n’y a rien à craindre dans les avis précédents. Ils signalent des pannes légères occasionnelles, un excès de carbone. du monoxyde dans les gaz d’échappement et d’autres désagréments. Il ne serait pas difficile de le garder sur la bonne voie, même si la grande question est de savoir si quelqu’un est prêt à payer près de cinq mille dollars pour le privilège de le faire.

Pourtant, l’enthousiasme britannique pour un outsider signifie qu’il semble y avoir une scène sociale incroyablement active, avec une vidéo sur le site Web Enthusiasts Club montrant pas moins de cinq voitures survivantes se présentant à la fête du 40e anniversaire de l’ambassadeur à Gaydon en avril, c’est plus d’un tiers des survivants légaux sur la route, un niveau de dévouement qu’il est difficile d’imaginer qu’un club de supercar puisse atteindre. Peut-être que John Shuttleworth se présentera la prochaine fois, la comédie originale de Graham Fellows a composé une chanson d’amour accrocheuse pour son exemple Y-reg. Ne cliquez pas sur ce lien ou vous le fredonnerez toute la journée.

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